MARÍA GAETANA AGNESI (1718-1799)


María Gaetana AgnesiMaría Gaetana Agnesi nació en Millán el 16 de mayo de 1718, y era hija de un profesor de Matemáticas. A la edad de nueve años hablaba francés, latín, griego, hebreo y algunas otras lenguas. Ya desde niña defendió los derechos de las mujeres, y en particular el derecho a la educación, que aunque ahora parezca mentira, no existía en la época.

Se interesó por la ciencia desde la adolescencia, y ya en estos años de su juventud debatía con matemáticos sobre distintos temas: propagación de la luz, cuerpos transparentes y figuras curvilíneas en geometría. A la edad de 20 años quiso entrar en un convento; pero su padre no le dejó. María nunca se casó, y dedicó su vida al estudio de las matemáticas y a cuidar de sus 20 hermanos, ya que su madre murió joven.

Desde los 20 años trabajó en su obra más importante: Instituciones Analíticas, basado en cálculo diferencial e integral y publicado en 1748. Este libro fue traducido al francés y al inglés. Entre los afortunados ejemplos del libro hay uno, la bruja de Agnesi,  que hizo que María Gaetana Agnesi fuera famosa en mayor medida que por todos sus otros méritos.

La bruja de Agnesi

Se trata de una curva que Fermat había estudiado en 1703, y para la que Grandi, en 1718, había dado un método de construcción. Recientemente se ha establecido que esta curva es una aproximación de la distribución del espectro de la energía de los rayos X y de los rayos ópticos.
Esta curva es la que aparece en rojo en la siguiente imagen:

La bruja de Agnesi


Lo de "bruja" es un error de traducción; sólo el inglés y las lenguas que han tomado el nombre del inglés por traducción usan ese término. Grandi llamó a la curva "versoria" en latín, y "versiera" en italiano. Es un término naval, que identifica la cuerda o cabo que hace girar la vela.

María Gaetana Agnesi escribió a su vez "la versiera", añadiendo el artículo femenino, y preparando la confusión, ya que John Colson, un traductor de Cambridge con poco conocimiento del italiano, llama a la curva witch ('bruja'), debido a que "confundió" versiera con avversiera (que en italiano significa 'diablesa', 'mujer del demonio'. La dependencia que el idioma español tenía del idioma inglés acabó por embrujarla también en castellano. En otros idiomas se habla de loci (en latín, 'lugares' geométricos, curvas) de Agnesi.

Agnesi nunca pudo entrar a la Academia Francesa por ser mujer; pero sí en las Academias Italianas que eran más liberales. Fue elegida por la Academia de las Ciencias de Bologna donde dedicaron su libro a la Emperatriz María Teresa. Después, fue reconocida por el Papa Benedicto XIV, quien estaba interesado en las matemáticas.

Murió el 9 de enero de 1799. En 1899, centenario de su muerte, pusieron su nombre a varias calles de ciudades italianas, como Milán, Monza y Masciago; también se crearon con su nombre becas para mujeres estudiantes.